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哈勃望远镜的银心之旅:发现超过50万颗恒星

在NASA的哈勃太空望远镜(Hubble Space Telescope)深入窥视到银河系的心脏后,它向我们展示了数量超过50万的密集如织锦般的恒星群。除了少数蓝色的前景星(Foreground star)外,这些恒星都属于银河系的核星团,核星团是银河系中质量和密度最大的星团。恒星是如此拥挤,这种拥挤程度就好比在我们和最近的星球邻居–半 人马座阿尔法星(Alpha Centauri)之间塞进100万颗恒星。在银河系的正中央,这一星团盘旋在银河系中央超大质量黑洞周围,该黑洞的质量是太阳的400万倍。

哈勃望远镜的银心之旅:发现超过50万颗恒星

哈勃望远镜的红外视觉系统穿透银河系(Milky Way galaxy)积满尘埃的“心脏”,揭示了银河系的核心拥有超过50万的恒星。在银河系的正中央,这一星团盘旋在银河系中央的超大质量黑洞周围,该黑洞的质量是太阳的400万倍。

图片来源:(NASA), 欧洲航天局(ESA),及哈勃遗产团队(太空望远镜科学研究所(STScI)/大学天文研究协会(AURA))

鸣谢:T. Do, A.Ghez (加利福尼亚大学洛杉矶分校(UCLA)), V. Bajaj (STScI)

天文学家们利用哈勃望远镜的红外视觉系统穿透银河系盘面中掩盖星团的尘埃。在这幅图片中,科学家们将人类肉眼看不到的红外光转化为我们肉眼可见的颜色。红色的星被镶嵌或笼罩在尘埃中。极稠密的气体云和尘埃在图片中呈现为剪影,在明亮的恒星背景下显得暗淡。这些云层是如此浓厚,导致凭借哈勃望远镜的红外视觉系统的成像能力也难以穿透它们。

哈勃望远镜的银心之旅:发现超过50万颗恒星

这幅带有注释的,来自哈勃太空望远镜的红外图片展示了银河系核心的规模。银河系的核心(图中标记之处)是中央超大质量黑洞所在,我们称之为人马座A星系(Sagittarius A-star)。

哈勃望远镜敏锐的视觉让天文学家们在过去的四年多时间内测量到这些恒星的运动。利用这些信息,科学家能够推断出诸如质量和核星云结构等重要特征。这些恒星的运动方式或许也让我们得以一瞥星云是如何形成的–它究竟是由球状星云偶然落入银河系中心随着时间流逝逐渐建立起来的,还是由于银河系中心气体螺旋式上升所致。

这幅图片是由哈勃望远镜3号广域相机(Hubble’s Wide Field Camera 3)跨越了50光年的距离所拍摄的9张单独的图像镶嵌拼接而成的。银心距离我们2.7万光年。图片中“暴风雪”似的恒星只是冰山一角:天文学家预测大概有1000万颗恒星由于散发的光线过于微弱而未能在图片中被捕捉到。

哈勃太空望远镜是NASA和ESA之间的国际合作项目。NASA在马里兰州格林贝尔特市的戈达德太空飞行中心(Goddard Space Flight Center)管理着哈勃太空望远镜。马里兰州巴尔的摩市的太空望远镜科学研究所控制着哈勃太空望远镜的科学操作。而STScl由华盛顿特区的大学天文研究协会(the Association of Universities for Research in Astronomy,AURA)为NASA管理。

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